Genitive Case – Declension of German nouns

Introduction

The genitive case indicates possession. English grammar uses -’s or the preposition of to show possession. Similarly, an -s or -es is added to nouns to mark the genitive case in German grammar. We use genitive after certain prepositions, verbs, and adjectives. We can use the question wessen (whose) to find the genitive case in German.

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Example

Während der Ferien fährt Familie Schmidt in den Urlaub. In diesem Jahr besuchen sie Freunde der Familie. An der Anzeigetafel informiert sich die Familie über die Abfahrt der Züge.

Die Schmidts werden des Reisens nie überdrüssig. Sie rühmen sich sogar des Titels „Reisemeister“, den sie im letzten Jahr von ihren Nachbarn verliehen bekamen.

Usage

We use nouns in the genitive case in German:

  • to indicate possession
    Example:
    An der Anzeigetafel informiert sich die Familie über die Abfahrt der Züge.On the destination board, the family found information about the departures of the trains.
    (Question: Wessen Abfahrt? – die Abfahrt der ZügeWhose departure? – The departure of the trains.)
    In diesem Jahr besuchen sie Freunde der Familie.This year, they’re visiting friends of the family.
    (Question: Wessen Freunde? – die Freunde der FamilieWhose friends? – Friends of the family.)
  • with certain prepositions, e. g. währendduring, anstelleinstead, trotzdespite
    Example:
    Während der Ferien fährt Familie Schmidt in den Urlaub.During the holidays, the Schmidt family are going on a trip.
  • with certain verbs (genitive object)
    Example:
    Sie rühmen sich des Titels „Reisemeister“.They pride themselves on their title of “travel champions”.
  • with certain adjectives
    Example:
    Die Schmidts werden des Reisens nie überdrüssig.The Schmidts never get tired of travelling.

(see also Overview of the Genitive, Dative and Accusative)

Declension of German Nouns in Genitive

The table below shows the declension of masculine, feminine, neuter and plural nouns in the genitive case.

definite articleindefinite article
masculine des Vaters eines Vaters
feminine der Mutter einer Mutter
neuter des Kindes eines Kindes
plural der Eltern Eltern

Exceptions

  • We only add -s to masculine and neuter nouns.
    Example:
    des Vatersof the father
  • We add -es to masculine and neuter nouns that:
    • are monosyllabic
      Example:
      das Jahr – des Jahr(e)sthe year – of the year

      e is optional in this case

    • end in a sibilant such as s, ß, x, z
      Example:
      der Einfluss – des Einflussesthe influence – of the influence
    • end in multiple consonants
      Example:
      das Geschenk – des Geschenk(e)sthe gift – of the gift

      e is optional in this case

  • We add -n or -en to some masculine nouns in the accusative, dative and genitive cases.
    Example:
    masculine nouns ending in e: der Junge – des Jungenthe boy – of the boy
    masculine nouns ending in ent: der Assistent – des Assistententhe assistant – of the assistant
    others, e. g. der Herr – des Herrnthe gentleman – of the gentleman, der Mensch – des Menschenthe person – of the person
  • Names and proper nouns without articles form the genitive with von.
    Example:
    der Import von Ölthe import of oil
    die Opern von Mozartthe operas of Mozart
    das Fahrrad von Franzthe bicycle of Franz
  • With proper nouns, we can also put the genitive form in front. The noun then receives the ending s (or an apostrophe, if the noun ends in s, ß, x, z).
    Example:
    Mozarts OpernMozart’s operas
    Franz FahrradFranz’s bicycle

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