Adverbs – Word Order in German Grammar

Introduction

Adverbs in German grammar can be placed at the beginning or in the middle of a sentence. The placement of adverbs in a German sentence is different to that of English. Some German adverbs also have comparative and superlative forms.

Learn about the word order of adverbs in a sentence and which adverbs have comparative forms with Lingolia’s online lesson. Then test yourself in the exercises.

Example

Steffi trifft sich oft mit ihren Freunden zum Tennisspielen und sie überlegt zurzeit, sich einen neuen Schläger zu kaufen. Darum ging sie gestern in ein Sportgeschäft. Die Auswahl der Schläger war riesengroß. Steffi bat deshalb einen Verkäufer um Rat.

Der Verkäufer zeigte und erklärte Steffi gern verschiedene Schläger. Sie spürte schon, dass sie mit dem einen eher zurechtkam als mit den anderen. Doch etwas weiter rechts davon hing ein Schläger, der ihr am meisten zusagte. Am liebsten hätte sie ihn gekauft. Doch im Geschäft konnte sie den Schläger nirgendwo ausprobieren.

Sie fragte den Verkäufer ob er ihn ihr freundlicherweise zur Probe überlassen könnte, doch das ging leider nicht.

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Placement of Adverbs

Adverbs at the Beginning of a Sentence

Adverbs that come at the beginning of the sentence change the word order of a sentence. The verb generaly stays in the 2nd position which means that the subject and finite verb switch positions.

Example:
Sie ging in ein Sportgeschäft. → Deshalb ging sie in ein Sportgeschäft.She went to a sport shop. → Therefore, she went to a sport shop.

Adverbs in the Middle of a Sentence

If the adverb is not at the beginning of the sentence, there are a few possibilities. The following ground rules are useful in any case:

  • The adverb is normally placed before the accusative object but after the dative object.
    Example:
    Sie bat deshalb einen Verkäufer um Rat.Therefore, she asked a salesman for help.
    Der Verkäufer zeigte und erklärte Steffi gern verschiedene Schläger.The salesman was glad to show and explain various tennis rackets to Steffi.
  • However, to especially emphasise the adverb, we can also place it after the accusative object.
    Example:
    Doch sie konnte die Schläger nirgendwo ausprobieren.But she couldn’t try out the rackets anywhere.
  • Adverbs cannot be placed directly before a pronoun, though. If the dative and accusative objects are pronouns, then the adverb must be placed after both of them.
    Example:
    Sie fragte den Verkäufer ob er ihn ihr freundlicherweise zur Probe überlassen könnte.She asked the salesman if he would be kind enough to let her borrow it and try it out.
  • If there is no object in the sentence, then the adverb is placed directly after the finite verb.
    Example:
    Sie überlegt zurzeit, sich einen neuen Schläger zu kaufen.At the moment, she’s thinking about buying herself a new tennis racket.
    Das ging leider nicht.Unfortunately, that wasn’t possible.
  • If there are indications of time and place together with prepositions, then the adverb comes before the preposition.
    Example:
    Steffi trifft sich oft mit ihren Freunden zum Tennisspielen.Steffi often meets up with her friends to play tennis.
    Sie ging gestern in ein Sportgeschäft.She went to a sport shop yesterday.

However, these are only ground rules. Depending on the adverb and on what you want to emphasise, there are further possibilities for the placement of the adverb in a sentence. (Compare also: Explanation of Sentence Structure)

Comparative Adverbs

Adverbs generally don’t change their form although some of them have comparative and superlative forms.

Example:
Sie spürte schon, dass sie mit dem einen eher zurechtkam als mit den anderen.She could already tell that she could manage one better than the other.
Doch etwas weiter rechts davon hing ein Schläger, der ihr am meisten zusagte.But a bit further to the right hung one racket that appealed to her the most.
Am liebsten hätte sie ihn gekauft.She would have most preferred to buy that one.
positivecomparativesuperlative
bald eher am ehesten
gern lieber am liebsten
oft häufiger/öfter am häufigsten
sehr mehr am meisten

With certain other adverbs, we can create a sort of comparative form by using weiter/am weitesten.

Example:
Doch etwas weiter rechts davon hing ein Schläger, der ihr am meisten zusagte.But a bit further to the right hung one racket that appealed to her the most.