wann/wenn/als

Introduction

The words wann, wenn and als often cause difficulty for learners of German. Don’t despair! Below, we show you when to use which word.

Mutter: „Peter, kannst du mir später mit dem Abendessen helfen? Und wenn du das gemacht hast, räum bitte dein Zimmer auf.“

Peter: „Hmm, ich weiß noch nicht, wann ich mit meinen vielen Hausaufgaben fertig werde.“

Mutter: „Als ich dich vorhin gefragt habe, hast du gesagt, dass du keine Hausaufgaben aufhast. Und wenn du etwas im Haushalt erledigen musst, hast du plötzlich viel zu tun!“

Peter: „OK, wann soll ich mit dem Kochen anfangen?“

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Wann

Wann is a question word. We use it to ask about time (in indirect questions as well.)

Example:
Wann soll ich mit dem Abendessen anfangen?When should I start dinner?
Seit wann bist du so faul?Since when are you so lazy?
Ich weiß nicht, wann ich mit meinen Hausaufgaben fertig werde.I don’t know when I will be finished with my homework.

Als and wenn

We use als and wenn in dependent clauses. To use them correclty, we have to observe when and how often the act in the dependent clause happens.

Als

  • a particular occurrence in the past.
Example:
Als Peters Mutter krank war, kochte Peter für sie.When Peter’s mother was sick, Peter cooked for her.

Peter’s mother was sick once and Peter cooked for her then.

  • a lasting state in the past that doesn’t repeat itself.
Example:
Als du klein warst, hast du mir immer geholfen.When you were little, you always used to help me.

You were young for a long time, but you were only young once.

Wenn

  • events that repeat themselves in the past (often with immef/jedes Mal)
Example:
Wenn Peters Mutter krank war, kochte Peter (immer) für sie.When Peter’s mother was sick, Peter (always) cooked for her.

Peter’s mother was sick more than once and Peter cooked for every time.

  • events in the future
Example:
Wenn du mit dem Abendessen fertig bist, kannst du aufräumen. When you are finished with the dinner, you can tidy up.
  • events in the present
Example:
Wenn es im Haushalt etwas zu erledigen gibt, hast du plötzlich viel zu tun. When there is something to be done in the house, you suddenly have lots to do.