Reflexive Verbs in German Grammar

Introduction

Reflexive verbs are verbs that take a reflexive pronoun, they are preceded by sich in the infinitive e.g sich ausziehen (to undress oneself). We use reflexive verbs in German when the subject and object of a verb are the same. In general, reflexive verbs are more common in German than they are in English grammar.

Learn the rules for the correct conjugation and usage of reflexive verbs in German as well as when to use accusative and dative reflexive pronouns. In the exercises, you can practise what you have learnt.

Example

Gestern lief ich durch die Stadt. Plötzlich blieb ich stehen.
Ich kannte mich hier nicht aus. Oh nein! Ich hatte mich verlaufen. Ich ärgerte mich über meinen Fehler.

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True Reflexive Verbs

True reflexive verbs always have a particular meaning when used with a reflexive pronoun. We can recognise these verbs by the fact that the reflexive pronoun cannot be replaced by another word.

Example:
Ich kannte mich aus.I knew the place. (not possible: Ich kannte den Weg aus.I knew the way.)

Some of these verbs are only reflexive.

Example:
sich auskennen – Ich kannte mich nicht aus.to be familiar with a place or thing – I didn’t know the place.
sich verlaufen – Ich hatte mich verlaufen.to get lost – I had got myself lost.

Others are partially reflexive. They have one particular meaning when they are reflexive verbs, and a different meaning when they are not reflexive. Some of the verbs in this group are ärgern, aufhalten, ausziehen, verlassen.

Example:
sich ärgern – Ich ärgerte mich über meinen Fehler.to get annoyed – I got annoyed about my mistake. (reflexive)
jemanden ärgern – Er ärgert gern seine Schwester.to annoy someone – He likes to annoy his sister. (not reflexive)
sich aufhalten – Wir halten uns gerade in München auf.to stay – We’re staying in Munich right now. (reflexive)
jemanden aufhalten – Ich will Sie nicht aufhalten.to detain someone – I don’t want to detain you. (not reflexive)
sich ausziehen – Ich habe mich ausgezogen.to get undressed – I got undressed. (reflexive)
ausziehen – Ich bin aus dem Haus meiner Eltern ausgezogen.to move out – I moved out of my parents’ house. (not reflexive)
sich auf jemanden verlassen – Ich verlasse mich auf dich.to rely on someone – I rely on you. (reflexive)
jemanden verlassen – Sie hat ihren Freund verlassen.to leave someone – She left her boyfriend. (not reflexive)

False Reflexive Verbs

We can recognise false reflexive verbs by the fact that we can use the verb without the reflexive pronoun and it still has the same meaning. Without the reflexive pronoun, the verb refers to an object (not to the subject).

  • Some verbs with reflexive pronouns in the accusative:
    sich anziehento get dressed, schminkento put makeup on, umdrehen,to turn around versteckento hide, waschento wash
    Example:
    Das Kind zieht sich an.The child is getting dressed. (reflexive)
    but:
    Die Mutter zieht das Kind an.The mother dresses the child. (not reflexive)
  • Some verbs with reflexive pronouns in the dative:
    sich etwas anziehento put something on, bestellento order, holento fetch/to get, kaufento buy, putzento clean, waschento wash
    Example:
    Ich ziehe mir die Jacke an.I put on the jacket. (reflexive)
    also:
    Ich ziehe die Jacke an.I put on the jacket. (not reflexive)
    or:
    Die Mutter zieht dem Kind die Jacke an.The mother puts the jacket on the child. (not reflexive)

Conjugation of German Reflexive Verbs

To conjugate reflexive verbs, there are three points to consider:

  • Reflexive verbs follow the same conjugation pattern as non reflexive verbs, but we add a reflexive pronoun.
  • Most reflexive verbs take the accustaive refelxive pronouns. However, verbs with an object (jemanden/etwas) take dative reflexive pronouns.
  • The reflexive pronoun comes after the finite verb in simple tenses but between the helping verb and full verb in compound tenses.
tenseaccusative reflexive pronoundative reflexive pronoun
present Ich ärgere mich.I’m getting annoyed. Du kaufst dir ein Eis.You’re buying yourself an ice cream.
present perfect Ich habe mich geärgert.I/I’ve got annoyed. Du hast dir ein Eis gekauft.You/You’ve bought yourself an ice cream.
simple past Ich ärgerte mich.I got annoyed. Du kauftest dir ein Eis.You bought yourself an ice cream.
past perfect Ich hatte mich geärgert.I had got annoyed. Du hattest dir ein Eis gekauft.You had bought yourself an ice cream.
future
Ich werde mich ärgern.I shall get annoyed. Du wirst dir ein Eis kaufen.You will buy yourself an ice cream.
future perfect
Ich werde mich geärgert haben.I shall have got annoyed. Du wirst dir ein Eis gekauft haben.You will have bought yourself an ice cream.

Reflexive Pronouns

  • First and second person reflexive pronouns are the same as first and second person accusative and datives pronouns.
  • We use sich for the third person in both dative and accusative.
personal pronoun ich du er/sie/es wir ihr sie/Sie
accusative reflexive pronoun mich dich sich uns euch sich
dative reflexive pronoun mir dir sich uns euch sich