Konjunktiv – the Subjunctive Mood in German Grammar

What is the German subjunctive?

The German subjunctive (Konjunktiv) is a grammatical mood. The default mood is the indicative (der Indikativ); this presents information as pure fact. In contrast, the subjunctive shows that the information being presented has an element of fantasy, impossibility, doubt or a general 'unreal' quality.

Examples:
Wenn ich Zeit habe, helfe ich dir.When I have time, I’ll help you. (indicative)
= at some point I will have time, this is a fact
Wenn ich Zeit hätte, würde ich dir helfen.If I had time, I would help you. (subjunctive)
= I don’t have time, I’m imagining that the reality is different

There are two types of subjunctive in German. The Subjunctive I (Konjunktiv I) is only really used for indirect speech in news reports. As a learner, it’s usually enough to have passive knowledge of the Subjunctive I. In contrast, an active knowledge of the Subjunctive II (Konjunktiv II) is a must; it expresses wishes, guesses, polite requests and hypothetical situations (Konditionalsätze).

Master the German subjunctive with Lingolia, then put your knowledge to the test in the exercises.

What is the Subjunctive II?

The Subjunctive II (Konjunktiv II) is the verb form that we use for polite requests, wishes, suggestions, theories and hypothetical situations.

Even if you’ve never learned the Subjunctive II explicitly, you’ve most likely used it without realising. This is because the Subjunctive II appears in common phrases like:

Examples:
Ich hätte gern …I’d like …
Ich möchte …I’d like …
Ich würde gern …I would like to …
Könnten Sie …Could you …

Often, we can translate the Subjunctive II with English phrases like would, should and could.

Example

Ich wünschte, ich hätte einen Plan für nach meinem Studium. Ich weiß gar nicht, was ich machen möchte.

Vielleicht könntest du erst mal ein Jahr freinehmen?

Das würde ich gern machen. Wenn ich ein Jahr frei hätte, würde ich die Welt bereisen.

Das wäre schön! Ich hätte gern so ein Auslandsjahr gemacht, aber ich hatte nie die Chance.

Die Planung wäre bestimmt kompliziert. Ich wüsste nicht, wo ich anfangen sollte!

Meine Schwester hat ein Auslandsjahr gemacht. Du könntest mir ihr sprechen.

Stimmt! Hätte ich nur früher daran gedacht. Würdest du mir ihre Telefonnummer geben?

Na klar! Sie würde sich bestimmt freuen, dir zu helfen.

When to use the Subjunctive II in German

We use the German Subjunctive II (Konjunktiv II) for:

  • wishes
Example:
Ich wünschte, ich hätte einen Plan.I wish I had a plan.
Das würde ich gern machen.I would love to do that.
Example:
Wenn ich ein Jahr frei hätte, würde ich die Welt bereisen.If I had a year off, I would travel the world.
  • polite requests
Example:
Würdest du mir ihre Telefonnummer geben?Would you give me her phone number?
  • suggestions
Example:
Vielleicht könntest du ein Jahr freinehmen.Maybe you could take a year off.
  • theories and guesses
Examples:
Die Planung wäre bestimmt kompliziert.Planning it would definitely be complicated.
Sie würde sich freuen, dir zu helfen.She would be happy to help you.
  • regrets and reimagining the past (past subjunctive)
Example:
Hätte ich nur früher daran gedacht!If only I’d thought of that sooner!

How to conjugate the Subjunctive II in German

We form the Subjunctive II (Konjunktiv II) differently depending on whether we are referring to a present situation or a past one.

Examples:
Ich würde dir helfen.I would help you. (present Subjunctive II)
talking about the present
Ich hätte dir geholfen.I would have helped you. (past Subjunctive II)
imagining a past situation as different

Present Subjunctive II: würde + infinitive

In the present Subjunctive II, most verbs are conjugated with the subjunctive of werden + infinitive.

Person Form of
werden
Infinitive
ich würde

helfen

schreiben

anrufen

fahren

du würdest
er/sie/es würde
wir würden
ihr würdet
sie/Sie würden

Present Subjunctive II: modal verbs

We conjugate the modal verbs (as well as a handful of others) in the Subjunctive II by adding the subjunctive endings to the simple past stem and adding an umlaut.

Subjunctive II
sein haben müssen können dürfen brauchen wissen wünschen
ich wäre hätte müsste könnte dürfte bräuchte wüsste wünsche
du wärst hättest müsstest könntest dürftest bräuchtest wüsstest wünschest
er/sie/es wäre hätte müsste könnte dürfte bräuchte wüsste wünsche
wir wären hätten müssten könnten dürften bräuchten wüssten wünschen
ihr wärt hättet müsstet könntet dürftet bräuchtet wüsstet wünschet
sie/Sie wären hätten müssten könnten dürften bräuchten wüssten wünschen

Note: the modal verbs sollen and wollen do not take umlauts in the Subjunctive II, meaning that their Subjunctive II forms are identical to their past tense forms (ich sollte/wollte, du solltest/wolltest, er/sie/es sollte/wollte, wir sollten/sollten, ihr solltet/wolltet, sie sollten/wollten).

Info

We can conjugate many irregular verbs in the same way as modal verbs in the Subjunctive II (sometimes with and sometimes without the umlaut, depending on the verb).

Examples:
kommen – ich käme
gehen – ich ginge

However, the würde conjugation is generally more common.

Examples:
Ich käme gern zur Party. = Ich würde gern zur Party kommen.I would love to come to the party.
Ich ginge mit dir, aber ich habe keine Zeit. = Ich würde mit dir gehen, aber ich habe keine Zeit.I would go with you but I don’t have time.

Past Subjunctive II: hätte/wäre + past participle

If we want to talk about a situation in the past, we use the subjunctive of haben/sein + past participle. This is similar to the English would have done/said/asked …

Person Subjunctive II
haben
Past Participle
ich hätte

gesagt

geschrieben

angerufen

geholfen

du hättest
er/sie/es hätte
wir hätten
ihr hättet
sie/Sie hätten
Person Subjunctive II
sein
Past Participle
ich wäre

gekommen

gegeangen

gefahren

gewesen

du wärst
er/sie/es wäre
wir wären
ihr wärt
sie/Sie wären

Past Subjunctive II: modal verbs

We conjugate modal verbs in the past Subjunctive II as follows: form of hätte + infinitive + modal verb infinitive. This is similar to the English should have, could have or must have done/said/asked …

Examples:
Du hättest gehen können.You could have left.
Wir hätten das sehen müssen.We should have seen that.

What is the Subjunctive I?

The Subjunctive I (Konjunktiv I) is the verb form we use in news reports when statements are repeated as indirect speech.

Example:
Direct speech: Er sagte: „Ich habe kein Interesse an den Diamanten.”
Indirect speech: Er sagt, er habe kein Interesse an den Diamanten.

The Subjunctive I allows the speaker to distance themselves from the information being repeated.

When to use the Subjunctive I

We use the Subjunctive I for:

  • indirect speech, but usually only in news reports. In everyday speech, we use the indicative to repeat statements.
Example:
In the news: Er sagte, er habe kein Interesse an den Diamanten.He said that he has no interest in the diamonds.
In everyday speech: Er sagte, er hat kein Interesse an den Diamanten.He said that he’s not interested in the diamonds.
  • some idiomatic expressions.
Example:
Hoch lebe das Geburtstagskind!Long live the birthday boy!

Given its limited use, as a learner it’s usually enough to be able to recognise the Subjunctive I rather than use it actively.

How to conjugate the Subjunctive I in German

The Subjunctive I (Konjunktiv I) is almost always used in the 3rd person singular; we form this by removing the final -n from the infinitive.

Examples:
haben – er habe
sehen – er sehe
können – er könne

The verb sein is unique in the Subjunctive I: ich sei, du sei(e)st, er sei, wir seien, ihr sei(e)t, sie seien.

Example:
Er sagte, sie seien im Kino.He said they were in the cinema.

In addition to the present tense, we can also use the Subjunctive I in the present perfect and the future tenses by using the Subjunctive I of the help verbs.

Examples:
er sei gegangen/er habe gesagt (Present Perfect)
er werde gehen (Future)
er werde gegangen sein/er werde gesagt haben (Future Perfect)

Avoiding the Subjunctive I

We prefer to use the Subjunctive II instead of the Subjunctive I:

  • when the Subjunctive I conjugations for the ich, wir and sie/Sie forms are identical to the indicative.
Examples:
haben – ich habe, du habest, er habe, wir haben, ihr habet, sie haben
Er sagt, sie haben kein Zeit. → Er sagt, sie hätten keine Zeit.He said that they had no time.
sehen – ich sehe, du sehest, er sehe, wir sehen, ihr sehet, sie sehen
Er sagt, sie sehen nach. → Er sagt, sie würden nachsehen.He said that they would check.
  • instead of the 2nd person forms of the Subjunctive I.
Example:
Du sagst, du habest keine Zeit. → Du sagst, du hättest keine Zeit.You said you had no time.