Passive Voice in German Grammar

What is the passive voice in German grammar?

The passive voice (das Passiv) has two forms in German grammar. The processual passive (das Vorgangspassiv) is formed with the verb werden and emphasises an action. The statal passive (das Zustandspassiv) is formed with the verb sein and emphasises a condition.

Learn how to use the passive voice in German, then put your knowledge to the test in the exercises.

Example

Ein Mann wurde angefahren. Er ist verletzt

Dem Verletzten wurde ein Verband angelegt. Jetzt wird der Mann ins Krankenhaus gebracht

How to use the passive in German

The active voice focuses on the person or thing that causes an action (the agent).

Example:
Ein Auto hat einen Mann angefahren.A car ran over a man.

In contrast, the passive voice focuses on the action itself and its recipient; the agent of the action is often left out.

Example:
Ein Mann wurde angefahren.A man was run over.

We use the passive when the person or thing performing the action is unknown, obvious or unimportant.

Examples:
Ein Mann wurde angefahren.A man was run over.unknown agent
Zwei Personen wurden verhaftet.Two people have been arrested.obvious agent (the police)
Jetzt wird der Mann ins Krankenhaus gebracht.Now the man is being taken to the hospital.unimportant agent

If we want to include the agent in a passive sentence, we use the preposition von + dative:

Examples:
Der Mann wurde von einem Auto angefahren.A man was run over by a car.
Der Mann wird von der Ärztin untersucht.The man is being examined by the doctor.

How to conjugate the passive in German

To form the passive we use the auxiliary verb werden and the past participle of the main verb: subject + form of werden + past participle.

Tense Example
Present Der Mann wird verletzt.The man is being hurt.
Present Perfect Der Mann ist verletzt worden.The man has been hurt.
Simple Past Der Mann wurde verletzt.The man was hurt.
Past Perfect Der Mann war verletzt worden.The man had been hurt.
Future Der Mann wird verletzt werden.The man will be hurt.
Future Perfect Der Mann wird verletzt worden sein.The man will have been hurt.

German verbs that we can’t use in the passive

There are many verbs that we cannot use in the passive voice:

Example:
Er schläft.He’s sleeping. (not: Er wird geschlafen.)
Example:
Ich habe mich versteckt.I hid myself. (not: Ich bin mich selbst versteckt worden.)
  • verbs that take sein as their auxiliary in the present perfect (e. g. gehen, fahren …)
Example:
Ich fuhr selber nach Berlin.I drove to Berlin myself.
Ich wurde selber nach Berlin gefahren.I was driven to Berlin by myself.
Example:
Mein Vater fuhr mich nach Berlin.My father drove me to Berlin.
→ Ich wurde von meinem Vater nach Berlin gefahren.I was driven to Berlin by my father.

here fahren takes an accusative object (mich) so can be used in the passive

Info

There are some verbs that cannot be used in the passive even though they take an accusative object: haben, kennen, wissen, es gibt.

Example:
Ich habe einen Hund.I have a dog. (Ein Hund wird gehabt.)
Ich kenne die Frau.I know the woman. (Die Frau wird gekannt.)
Ich weiß die Antwort.I know the answer. (Die Antwort wird gewusst.)
Es gibt viele Museen.There are many museums. (Viele Museen werden gegeben.)

How to change a sentence from active to passive

When transforming a sentence from active to passive, we can take a step-by-step approach:

  • Step 1: identify the object of the sentence and bring it to the front
active:
Jemand verletzte den Mann.
passive:
Der Mann …
  • Step 2: identify the tense and conjugate the verb werden accordingly
active:
Jemand verletzte den Mann. = Präteritum
passive:
Der Mann wurde …
  • Step 3: decide if you want to include the agent using the preposition von + dative
active:
Jemand verletzte den Mann.
passive:
Der Mann wurde von jemandem …
= the agent is unknown so unnecessary in our case
  • Step 4: find the past participle of the main verb
active:
Jemand verletzte den Mann. → verletzen – verletzt
passive:
Der Mann wurde verletzt.
or: Der Mann wurde von jemandem verletzt.

Check out the table below to see how to transform an active sentence into the passive voice for every German tense:

Tense Active Passive
Present Jemand verletzt den Mann.Someone is hurting the man. Der Mann wird (von jemandem) verletzt.The man is being hurt (by someone).
Present Perfect Jemand hat den Mann verletzt.Someone has hurt the man. Der Mann ist (von jemandem) verletzt worden.The man has been hurt (by someone).
Simple Past Jemand verletzte den Mann.Someone hurt the man. Der Mann wurde (von jemandem) verletzt.The man was hurt (by someone).
Past Perfect Jemand hatte den Mann verletzt.Someone had hurt the man. Der Mann war (von jemandem) verletzt worden.The man had been hurt (by someone).
Future Jemand wird den Mann verletzen.Someone will hurt the man. Der Mann wird (von jemandem) verletzt werden.The man will be hurt (by someone).
Future Perfect Jemand wird den Mann verletzt haben.Someone will have hurt the man. Der Mann wird (von jemandem)verletzt worden sein.The man will have been hurt (by someone).

Exceptions

Dative objects in the passive

Only the accusative object can become the subject of a passive sentence.

If there is a dative object that needs to be moved to the first position in the active sentence, it stays in the dative.

active:
Man legte dem Verletzten einen Verband an.Someone applied a bandage to the injured man.
passive:
Dem Verletzten wurde ein Verband angelegt.A bandage was applied to the injured man.

The impersonal passive

We can use intransitive verbs in the impersonal passive. This is where we take the pronoun es or an adverbial modifier (jetzt, gestern …) followed by the passive.

Examples:
Wir tanzten (gestern) viel.We danced a lot (yesterday).Es/Gestern wurde viel getanzt.(Yesterday) There was a lot of dancing.
Jetzt wird geschlafen!Time to go to sleep!

What is the Zustandspassiv?

The Zustandspassiv, known as the statal passive, describes the state, result or situation after an action has been completed.

Example:
Er ist verletzt.He is hurt.
Die Aufgabe ist erledigt.The task has been completed.

How to form the statal passive in German

To form the statal passive we need a form of sein and the past participle of the main verb: subject + form of sein + past participle.

Tense Example
Present Der Mann ist verletzt.The man is hurt.
Present Perfect Der Mann ist verletzt gewesen.The man was hurt.
Simple Past Der Mann war verletzt.The man was hurt.
Past Perfect Der Mann war verletzt gewesen.The man had been hurt.
Future Der Mann wird verletzt sein.The man will be hurt.
Future Perfect Der Mann wird verletzt gewesen sein.The man will have been hurt.